物联网创业明星Sigfox借力进入中国市场

导 读

Sigfox在国内若坚守运营商模式,会遭遇无线电频谱监管、合作机构难觅、收入微薄的三大挑战,与系统集成商合作的“被集成”方式是在国内开展业务的一种方式,但其产业生态建设还需更加努力。

经过近三年市场的培育,NB-IoT和LoRa已进入埋头推进落地的阶段,而在国内市场沉寂了多日的Sigfox终于也有了新的声音。近日,在中法首脑会晤期间,国内知名系统集成商神州数码与Sigfox公司于巴黎签订了在中国合作发展全国性物联网网络的合作备忘录。在此之前几天,双方在吉林签订了吉林省物联网平台建设合作备忘录。作为低功耗广域网络全球最早的创新者之一,Sigfox在国内市场开拓的机遇和挑战如何,笔者尝试对其进行分析。

欧洲创业明星,一年前已叩开中国大门

对于物联网领域从业者来说,Sigfox并不陌生。在过去几年,Sigfox作为法国明星创业企业,获得了大量投资机构和产业巨头的青睐,屡次创下欧洲创业企业融资记录。

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当然,Sigfox已有一套成熟的技术架构、通信标准和网络建设运维的方法,在大量资金的加持下,迅速在全球市场遍地开花。根据Sigfox公开的数据,截止2018年底,Sigfox的网络已扩展至60个国家和地区,覆盖10亿人口,Sigfox自身和合作伙伴累计投资超过5亿欧元,总连接数达到6200万,收入达到6000万欧元。

中国作为全球物联网最大的市场,也是Sigfox扩展的重点目标。2018年1月,在法国总统马克龙访华期间,Sigfox曾联合中国联通、法国KRG智慧养老公司与成都高新区宣布共同建设运营成都国际智慧养老服务示范社区,发展老人监护应用方案。借助法国总统访华的契机,Sigfox首次叩开中国大门,本次与神舟数码签约,也借力了中法首脑会晤的契机。不过,与其他国家和地区相比,Sigfox在中国拓展的速度显得缓慢了很多,过去的一年时间中,Sigfox在成都的养老项目也鲜有进展的消息。

固守原有的商业模式,在中国大陆将遭遇三重挑战

不可否认,Sigfox在多个方面最早开启了创新模式。早在2012年,Sigfox就发布了第一张低功耗广域网络,打破只有电信运营商提供长距离连接的局面,且推出专注于物联网的网络服务。此后Sigfox加速发展,以一家创业公司之力,将其网络部署到60个国家和地区,很多国家实现全国覆盖。其商业模式是建设并运营网络,一般分为自建和合作伙伴建设两种,前者由Sigfox自身在当代成立专门公司,进行网络部署和运营,如法国、西班牙、美国三地是Sigfox自建自营;后者由本地合作伙伴进行网络部署和运营,Sigfox给予专利授权、技术支持、产业合作伙伴及市场支持,对网络运营收入进行分成,这是其最主要的模式,当前大量国家和地区的Sigfox网络都采用此类方式。其中,中国台湾和中国香港地区分别由Unabiz和Thinxtra两家公司来建设运营,Thinxtra还获得了香港通信监管机构颁发的频谱使用牌照。

这样的商业模式在全球其他国家和地区可以实施,但进入中国大陆若是还固守这一模式,则会遇到多重挑战,笔者认为主要包括以下三点:

挑战一:无线电频谱监管

与其他非授权频谱技术一样,Sigfox若希望城市级甚至国家级网络的覆盖和运营,首先遭遇的是无线电频谱监管的挑战。

在欧洲和北美等地区,针对非授权频谱技术已有专门的ISM频段和相应的监管制度,诸如LoRa、Sigfox等技术可以采用专门的ISM频段进行网络部署和运营。不过,国内暂时没有专门的ISM频段和相应监管制度,大部分非授权频段的广域网络设备运行在470-510MHz上。2017年底到2018年初针对工信部无线电管理局出台的微功率设备频谱使用《征求意见稿》,业界掀起了一场轰轰烈烈的“运动”,到2018年底《征求意见稿》更新版发布,仍然对非授权频谱的微功率设备设置严格监管,通过非授权频谱技术组建城市级网络可能性非常小。

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虽然Sigfox组网仅占用很少的频谱资源,但依然不可避免受到微功率设备监管的限制。2018年1月Sigfox在成都高新区的签约,也只是针对养老的应用项目,未涉及城域组网的合作。从工信部官网公开资料看,Sigfox的高管曾多次与无线电管理局进行沟通,可以看出国内无线电频谱监管对其固有商业模式的挑战。

挑战二:国内合适的合作机构难觅

若Sigfox在国内依然希望坚守建设和运营网络的模式,根据国内相关信息通信法律法规,基础电信类业务对外资企业有严格准入限制,Sigfox不太可能获得在国内直接部署运营网络的许可,那就需要在国内寻找一家拥有网络建设、运营能力和经验的合作机构来实施,类似于其在全球50多个国家和地区的模式一样。

在国内,由于涉及到公共基础设施的建设运营,拥有全国性无线广域网络部署运营经验和资源的厂商数量很少,而且主要集中在电信运营商、广电厂商、电网、铁塔公司等中央级企业群体中,一般中小型企业获得相应的资源难度很大。本次与Sigfox合作的神舟数码是国内顶级系统集成商,但缺乏广域网络运营的经验。

挑战三:运营商模式的收入微薄

Sigfox公开数据中,特别强调覆盖的人口、覆盖的国家和地区以及覆盖的面积。但是,作为物与物连接的网络基础设施,更为重要的指标应该是连接的设备数量,Sigfox典型的模式是按照连接的设备数量和收发信息量计费,最为简单的是1欧元/连接/年,这一模式也是Sigfox最先推出的。从长期来看,这一方式形成的收入不能支撑其在全球60多个国家网络建设运维的支出,尤其是在国内面临着多种技术竞争压力。

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电信运营商以外的厂商自建一张广城域级低功耗广域网络,并以网络运营作为主要商业模式,基本证明是一种失败的尝试,因为运营这么一张低功耗广域网络的收入主要来自于连接的费用,而连接的收入实在是非常微薄。此前部分厂商在国内一些城市部署过LoRa城域网络,最终以惨淡经营收场。国内三大运营商全国性NB-IoT网络不断走低的资费,加上应用部署的复杂性,使得NB-IoT通过连接收入无法获得利润。当然传统电信运营商并不一定依赖NB-IoT连接实现利润,其可以通过多种网络运营实现整体收入的提升,但仅拥有一张LPWAN网络的运营商很有可能入不敷出。

面对全球最大物联网市场,业务思路在转变

Sigfox已将中国作为2019年重点开拓的战略性市场,既然部署、运营网络的模式在国内难度很大,Sigfox希望探索新的模式。在笔者看来,与神舟数码的深度合作,凸显其在中国市场发展思路的转变,或许不会固守全国、城市覆盖的运营商模式。

众所周知,神舟数码是国内知名的系统集成商,先后参与了上百个智慧城市的建设。智慧城市建设中涉及的各种物联网应用,不可避免需要低功耗广域网络的解决方案,因此携手Sigfox对于神舟数码在未来智慧城市建设增加更多技术和案例储备。

组大网向按需部署转变

作为智慧城市的系统集成商,对于城市中各种物联网场景都需要有相应的网络解决方案。但是,系统集成商很难事先部署一张整个城市覆盖的网络,根据上文分析,这一方式遇到监管、资源协调、商业模式、运营经验等多重挑战,因此更多是按需部署的方式。例如,针对在某个园区人员、资产定位的需求再部署相应的园区级网络,针对某个社区建筑节能的需求在社区进行网络覆盖。(去年Sigfox在四川养老项目可以看做是按需部署的尝试)。

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以系统集成商的业务模式、经验,加上非授权频谱网络在国内遇到的挑战,Sigfox与神舟数码未来合作方式或许以“被集成”的形式出现,而不是城市级网络运营的方式,这样能够快速在多个城市落地并形成大量用例。

无排他性的接入方式之一

智慧城市集成商面对的是城市复杂的场景,对于通信的需求也是多种多样,集成商对于物联网通信方式一定是保持技术中立,为每一场景最终选择合适的通信技术。因此,Sigfox应该不是唯一的、排他性的物联网接入方式,系统集成商也支持其他的方式如LoRa、NB-IoT、4G、UWB、WiFi、Zigbee等。

Sigfox具有超窄带的特点,虽然在功耗、距离方面具有优势,但也使其应用场景受限,在很多场景下,系统集成商可能不得不采用LoRa、NB-IoT的方式进行数据传输。在这种情况下,即使与Sigfox签署合作协议,Sigfox依然只是智慧城市系统集成商备选的接入方式之一,而不是排他性方式。

另外,在国内智慧城市建设中,基于某一通信技术的产业生态丰富程度显得非常关键,因为用户可以有更多的传感器、设备、平台和解决方案的选择性。过去几年中NB-IoT和LoRa在国内的持续发展,已经各自形成庞大的产业生态体系,参与企业数量众多。Sigfox作为后进入者,在产业生态方面需要更加努力,才能获得一席之地。

Sigfox在中国开疆扩土的野心已非常明显,作为低功耗广域网络(LPWAN)领域的创新者,笔者期待其在中国能够探索出更多创新的玩法。毕竟随着Sigfox的进入,国内用户对于物联网技术又多了一个选择性,更多选择性意味着市场化水平更高,能否成为主流,让用户用脚投票吧。

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