BroadLink聚焦WiFi语音控制与智能家居的生态开放

[导读] 第一次出手,没有切中市场需求,该团队被迫调转方向,从B端市场走向C端市场,选择做一款(智能)联网(WiFi)插座。“其实我们也没想到会通过这一智能单品会撬动整个市场,但是它确实做到了,”回想起这件规划之外的产品,BroadLink创始人兼CEO刘宗孺至今仍觉得是自己的运气好。

2012年,一个以联网解决方案见长的团队,将触角伸向行业应用,第一次尝试,他们选择了当时已经广泛应用的太阳能热水器,但是,他们失败了。

当时太阳能热水器市场体量虽大,却多在农村,对联网并无太大需求,即使当时名噪一时的皇明太阳能热水器,买了该团队500个WiFi模块,也只是将带有该模块的太阳能热水器放到了各大展厅,再未有进一步应用。

第一次出手,没有切中市场需求,该团队被迫调转方向,从B端市场走向C端市场,选择做一款(智能)联网(WiFi)插座。“其实我们也没想到会通过这一智能单品会撬动整个市场,但是它确实做到了,”回想起这件规划之外的产品,BroadLink创始人兼CEO刘宗孺至今仍觉得是自己的运气好。

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BroadLink创始人兼CEO刘宗孺

BroadLink如今已是智能家居领域的解决方案厂商,在今年2月再度拿下3.42亿元D轮融资,在整个IoT及智能家居领域布局不断深化,据刘宗孺透露,今年12月,BroadLink将全面对外开放平台能力,继续扩大自己的朋友圈。

 智能家居的单品时代:撬动市场的两件单品

2013年,物联网和智能家居处于黎明前的黑暗,这一领域已经逐渐汇聚了一些在研发上,在产品上有自己想法的公司。BroadLink是其中一员。

物联网兴起十年,为C端市场留下的东西并不多,C端市场其实也一直在等待有一款智能单品来撬动整个市场,没有人会想到这款产品会是家中最容易被忽视的插座,同时也是家中最常用的插座。不过,值得注意的是,不论出于何种原因,2013年前后,确实也有几家厂商在研究插座这个小东西。庆幸的是,BroadLink也是其中一员。

第一款智能插座为BroadLink打开了市场,同时也让BroadLink找到了发力方向。2013年2月,BroadLink推出第一款智能插座SP1,这次,BroadLink发现自己找对了点,找到了真正的「刚需」。

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智能插座SP mini 3

“2013年我们推出的智能插座在行业中之所以会火,是因为我们推出了一个新的配网方式,”回想起这款让BroadLink找到真正发力点的产品,刘宗孺说,“此前,大部分厂商将智能插座做成热点(AP),用手机连接智能插座,并为其配网,实现与家中网络连通,配网虽然并不复杂,却阻挡了大部分用户,BroadLink的SP1实现了「一键配置」功能(smart config),并拿到了发明专利。”

基于这一方案,BroadLink今年又推出「免配置」方案——FastCon,而这一方案主要用于实现与现在的智能音箱配置与互联。设备上电后,智能音箱会发现家中其他BroadLink的智能产品并提示是否需要连接,用户确认后可以在十秒左右实现连接。

“很多智能设备激活率低是因为配网过程繁琐,用户嫌麻烦,甚至已经产生惧怕心理,”刘宗孺告表示,“而这一方案化繁为简,解决了配网问题,显著提高了联网设备激活率。”

智能插座火起来后,用户对智能设备的功能性有了更高的要求。“其实我们做智能遥控器也是用户推动的。”最开始的智能插座只能控制家电设备的开和关,并无法对空调或电视的功能进行控制。看到这一需求之后,2013年5月,BroadLink推出智能遥控器。

正是这样的开局,BroadLink吸引了更多人的关注,也吸引了投资方的关注。2013年7月,BroadLink迎来了获得京东,360的天使投资。

2013年,智能插座、智能遥控器成为BroadLink的主打单品,时至今日,仍是各智能家居厂商销量最好的两类智能硬件。2018年,截止目前为止,这两款智能硬件已经为BroadLink带来了500万的销量。

百元左右的智能硬件虽然可以用来培养用户习惯,但是对于整个市场而言,这些产品也只是用户尝鲜的玩具,难以构成完整生态和完善的居家体验,因而,必然也不是长久之计。尤其在2014年谷歌收购Nest后,揭开了智能家居的第一波浪潮,各类智能硬件产品及玩家不断涌入,用户对良莠不齐、功能趋同的智能单品经历了最初的热忱后,整个市场增长开始略显吃力。

2013年底,BroadLink开始回归B端市场。

“2013年底,我们发现硬件增长并没有我们想象的那么快,于是,我们开始继续开拓B端市场。”

回归B端市场:定位第三方连接平台

经历了智能硬件的热潮,再回归B端市场的BroadLink有了新的认知。

BroadLink在做智能家居解决方案时的一个信念是实现不同品牌的互联互通。智能家居行业目前仍没有统一的标准,而电控部分是家电产品的核心部分,各厂商也不会将其公开,这成为产品之间互联互通的阻碍。“我们在做解决方案时,希望可以在技术上将跨品牌产品实现互联互通。”

BroadLink在做B端市场时,会针对性倾向选择做头部企业市场。“基本上我们会与每个行业或者每个品类的前三名进行合作,”刘宗孺告认为,“头部企业由于会有诸多方面资质评估,因而进入会很困难,但同时头部企业市场占比较大,进入后,会带来稳定增长的出货量。”

“走向C端使我们有机会撬动市场,回归B端让我们得以存活下来。”

物联网及智能家居是一个庞大的产业链,也正是由于没有标准协议,各品牌自有的协议虽然在一定程度上成为自家技术壁垒,同时也成为整体市场发展的阻碍。整个物联网发展仍然在战国时代,还未到最后淘汰赛阶段。正是看到这样的时代背景,BroadLink针对B端市场,明确将自己定位为第三方连接平台,两端分别服务厂商和各大平台,做中间的连接件。

刘宗孺认为,对普通厂商而言,他们没有足够的成本配备一个研发团队与各大品牌产品或平台去做打通;对大平台而言,去配备一个研发团队做这件事情又效率太低。BroadLink的定位就是在二者之间实现高效打通及智能化。

面对当下市场格局,做中间连接平台不失为一个很好的选择。但是想要做中间连接平台的远不只BroadLink一家,而刘宗孺表示BroadLink在自主能力和稳定性上会更强。

“我们公司的产品,包括芯片(定义)、云、APP、协议、NLP(与家相关的)都是我们自己做的。例如,虽然我们自己不做芯片,但是包括芯片接口、固件释放等,我们都是定制的。只有掌握全产品的研发能力,才可以更稳定,也能够更好地在技术上进行迭代和演进。如果是基于其他厂商方案,由于底层连接技术没有掌握,产品迭代能力和稳定性难以得到保障。”

此外,BroadLink为自己的代工厂及B端厂商开发了自动化产线平台。工厂设备联网都会涉及到配网及检测,BroadLink研发的自动化产线平台可以实现自动配网及检测,同时,也可以实现数据可追踪,生产过程中可以实现自动检测。也因此,避免了厂商为了适配阿里、京东等各大平台而备不同标准的模组,只需根据该平台备「标准化模组」即可。

当然,这里讲到的打通仍是在平台侧或在云端实现打通,而真正在协议层的工作,仍有待物联网下一阶段——淘汰赛到来后,或市场中标准协议规范稳定后,进行最终的统一标准化。

 地产需求带来的机遇:开拓产业物联网

近年来,地产厂商入局智能家居扩大了这一行业的市场体量,也为这一市场带来了更多的资本,BroadLink也是这一市场变动的受益者。

2016年3月,BroadLink拿下招商局资本、创新工场的C轮7000万元的融资。相对于资本而言,更重要的是,BroadLink获得了招商局资本的支持,拿下了蛇口(深圳)的工业园、产业园的业务,顺利入局地产领域。BroadLink开始将自己的硬件产品、软件能力、云服务打包起来做全屋智能解决方案,做行业赋能。“今年已经交付七八个楼盘,预计明会有18个楼盘进行交付。”

打开地产这个大的缺口后,BroadLink继续将行业赋能能力拓展到智慧物业、智慧社区,以及智慧酒店、智慧办公等。刘宗孺也表示,“目前我们主要在地产、酒店/长租公寓、智慧办公三大领域布局,接下来我们会为每个行业做智能化改造,明年会继续拓展到智慧养老、智慧医疗领域。”

“回归B端让我们存活下来,赋能行业(产业物联网)则是我们接下来要走的路。” 

语音为智能硬件带来的第二春

如果说智能插座走火是个意外,那么,智能音箱走火可以算是第二个意外。第一个意外为智能硬件打开了可观的局面,第二个意外也不负众望地为智能硬件带来了第二春。

不只是智能音箱,诸如智能摄像头、智能遥控器再次由于语音能力的加入,找到了新的卖点,以及销量增长点。同时,围绕拥有语音控制能力的智能硬件,其他智能联网设备也有幸得以“死灰复燃”,从场景构建及应用上组成「智能套件」,虽然不排除其中包含了部分营销手段,但是输出的应用确实也更贴近用户习惯,有更好的用户体验。

在智能语音方面,2017年3月,BroadLink推出Max虚拟语音助手。“如今,Max虚拟语音助手已经进化为「意图云」。”BroadLink通过与百度、搜狗、Rokid等厂商合作,将市场上主流语音助手能力接入,并在家庭中加入BroadLink的NLP能力。刘宗孺表示,“由于我们只做家庭应用场景相关能力,因而,在这一特定场景下,「意图云」的语义准确度会更高,例如不会将「天色很暗」理解为歌曲「天色很暗」。”

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意图云是BroadLink涉足全屋智能后开始着手去做的,到现在也已经做了两年半。“在全屋智能中的好处是,由于设定了特定场景(室内),因而语音识别、语义理解相对更有针对性,实现起来也并不复杂,精准度相对更高。”现在BroadLink拥有一个5个人的AI团队,除去会做意图云,也会做机器学习算法等。

智能化并不只是控制,更多还要有数据解析能力和学习能力。

在语音设备方面,刘宗孺表示,BroadLink主要会在近场语音识别中做传统设备语音升级,而不会去碰智能音箱这些巨头厂商争夺的领域。“我们现在在为空调、电视机顶盒等做语音遥控器,将其遥控器变为分布式的万能遥控器,不止可以控制电视。我们认为语音遥控在明年将会成为一个大的方向。

值得注意的一点是,与其他蓝牙语音遥控器不同的是,BroadLink将通过独有的FastCon技术将“常态连接”转变为“瞬态连接”,一改WiFi高功耗的弊端,并在今年年底推出基于WiFi的智能语音遥控器。

开发平台:即将全面开放 

早在2014年BroadLink发布DNA计划,2015年发布DNA Kit一站式服务平台,2016年发布了第三方连接平台DNA system。DNA system虽然现在也会给部分厂商使用 ,但是更多还是自用的。

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“由于BroadLink已有近千家客户,SKU也有很多,如果所有配置都通过研发工程师来搞定,工作是做不完的。于是我们开发了DNA system,将很多功能标准化,通过这样的平台,无需研发工程师,我们的FAE就可以实现现场配置。”

刘宗孺透露,在今年年底的的年度发布会上,BroadLink将会对B端及开发者全面开放DNA system,以及模组接口、FastCon等生态中的重要功能。

开放平台能力、开放生态,其实是为了聚集更多人,更多厂商,做更大的生态。而这也正是智能家居在生态层面上下一个战场。

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