阿里达摩院发布芯片计划,还成立了一家半导体公司

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在去年的云栖大会上,阿里巴巴集团首席技术官张建锋宣布成立了阿里巴巴全球研究院,命名为“阿里巴巴达摩院”。

那时坊间仍有声音质疑阿里在 BAT 三家中的技术实力,但达摩院成立的一年之后,这样的声音已经几乎消失殆尽。在今天的云栖大会上,同时兼任达摩院院长的张建锋透露了一年来达摩院的发展情况。

达摩院如何理解 AI?

在张建锋看来,“达摩院就是要回答两个问题,(各行各业人工智能的)数据从哪里来,我们是如何处理的。”

因此在组织架构上,达摩院目前有超过三百位研究人员,在全球 8 个城市设有研究分支机构,同时建立了一系列实验室,主要分为机器智能、数据计算、机器人、金融科技和包括量子计算、人工智能在内的 X 实验室等几个方向,张建锋称之为“4+X 实验室”。

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“这几个方向是根据怎么获取数据、怎么处理数据,让人工智能(到来)变得更为容易(划分的),包括技术、芯片,甚至后面支撑的基础,甚至是数学。”

在 2018 云栖大会上,阿里巴巴集团首席技术官兼达摩院院长张建锋在演讲中解释了阿里对人工智能的理解,他称之为“ABCDE”。ABC 指的是人工智能的基础:算法 Algorithm、大数据 Big data 以及计算 Computing,向上是领域 Domain,再之上就是整个生态系统 Ecosystem。所以今天的达摩院会更关注底层算法、算力和大数据的处理,而说到这,就不得不提到芯片的话题。

阿里的芯片计划

今年四月,阿里对芯片公司中天微的全资收购引起了很多业内人士的关注。阿里称,在收购之前,达摩院已经组建了芯片技术团队,进行 AI 芯片的自主研发。此外,阿里还投资了寒武纪、Barefoot Networks、深鉴、耐能(Kneron)、翱捷科技(ASR)等 5 家芯片公司。中天微是中国大陆唯一一家自主嵌入式 CPU IP Core 的公司,阿里称对中天微的收购将在更大层面上综合科研力量,在芯片核心技术能力上完成突破。

在今天的云栖大会主论坛演讲中,张建锋披露了阿里更加细节的芯片计划。

“我们要做两类芯片,第一类是神经网络芯片(NPU)……第二类要做端上芯片。”张建锋说道,目前阿里已经完成了神经网络芯片所有设计指标的检测,预计明年年中就能生产出来,“各项指标都是全球领先的,”张建锋说,就目前的测试结果来看,这款阿里巴巴的第一款神经网络芯片会对现在的深度学习推理性能有 10 倍的提升,图形处理有 40 倍的性能提升。

阿里巴巴要做的第二类芯片是端上芯片,现在边缘计算越发重要,各种计算终端都需要具备一定程度的智能,能够获取数据、传输数据,这正式阿里巴巴发展嵌入式芯片的原因。阿里的嵌入式芯片取名为“CK902 系列”,“CK902 是中国第一款带安全功能、完全自主研发的芯片,”张建锋说。

除了以上两类芯片以外,达摩院还着眼于量子计算领域。今年五月,达摩院量子实验室宣布其研制出了号称世界最强量子电路模拟器的“太章”,首次在全球模拟了 81 比特 40 层随机量子链路模型,这一研究结果被美国南加州大学的 Itay Hen 教授称为“改变了量子计算的游戏规则”。

张建锋认为,量子计算要走进现实,“一要有芯片,二要有应用场景”。因此达摩院在真正制作出量子芯片之前,设计了全球最大规模的模拟系统,模拟量子计算。其次,达摩院正在建设两字实验室,计划在两到三年内「真正做出一款量子芯片」。此外,达摩院还借助阿里的优势,计划在芯片上搭建其自己的系统,实现端到端的应用。

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在发布会现场,张建锋宣布成立一家半导体公司:“平头哥半导体有限公司”。这家公司取名自外号“平头哥”的非洲动物蜜獾,“天不怕地不怕什么都敢做,也很讲究技巧和智慧”,阿里希望以此为名的半导体公司能够学习这种精神,“为了实现梦想,持续负重前进”。

“面向未来”

在达摩院设立之初,马云曾说达摩院“活得要比阿里巴巴长”,要“服务全世界至少 20 亿人口”、“必须面向未来、用科技解决未来的问题”。这就要求达摩院在人才培养方面有所布局。

如前面张建锋演讲中提到的阿里巴巴对人工智能的理解,人工智能背后的基础之一数学非常重要,对科学家芸芸的达摩院来说,将数学和人才培养结合起来就显得非常自然。

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会上,张建锋宣布达摩院将设立达摩院青橙奖和阿里巴巴全球数学竞赛,分别针对青年人才培养和人工智能背后的数学基础做人才储备。

在大会现场,达摩院的诸多名声贯耳的科学家为平均年龄仅 32 岁左右的首届青橙奖获奖选手们颁发了奖章和奖金。虽然这些获奖选手仍名不见经传地深藏在各个高校之中,但在阿里达摩院宏远的愿景之下,现场新老接棒般的颁奖仪式多少显得有些意义悠长而厚重。

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