语音交互入耳式计算机:可穿戴设备的最终形态?

[导读] 2016 年 10 月,初创公司「Doppler Labs」,为科技界大佬们送来了公司开发的可穿戴耳机产品,这些大佬包括:微软联合创始人比尔盖茨、时任 CEO 纳德拉,苹果互联网首席执行官艾迪库伊、苹果Beats耳机组负责人吉米伊维恩,以及亚马逊、Facebook、Google 和腾讯的几位高管。

2016 年 10 月,初创公司「Doppler Labs」(以下简称:多普勒),为科技界大佬们送来了公司开发的可穿戴耳机产品,这些大佬包括:微软联合创始人比尔盖茨、时任 CEO 纳德拉,苹果互联网首席执行官艾迪库伊、苹果Beats耳机组负责人吉米伊维恩,以及亚马逊、Facebook、Google 和腾讯的几位高管。

当时的版本是多普勒 Here One 无线耳塞的预生产版本,其具备降噪功能,并能放大房间内某个人的声音,即使这个人与耳塞佩戴者所讲语种不同。测试时,多普勒职员用西班牙语问一个问题后,大约半秒钟后,佩戴者便能听到电脑翻译出的英文。

此后,至少有两家公司尝试对多普勒完成收购,但没有一家能够依靠较高的收购价格,来说服多普勒放弃发布重大新品的梦想。由于销售未能起飞,一年后该公司被关闭。但这不是故事的结局,团队解散后的几周内,超过一半的多普勒顶级技术人员都在为科技巨头们工作。

据外媒报道,亚马逊,苹果和 Google 都有各自的高优先级项目,以便在抢在多普勒前面完成这类可穿戴设备的研发。消息人士称,这三款产品都致力于将助听器的实用性与一对高端耳机的娱乐价值相结合的产品。

同时,上述三家公司已宣布进入医疗保健计划,他们可以添加健身和健康监测传感器,完成计步及人体氧分饱和度测量。虽然,集合这些功能的产品可能需要数年才能成熟落地,但如果有可能创建一种通用的入耳式计算机,能够帮助消费者从“智能手机”中解放出来,相信会有很多人愿意尝试。

“这种可穿戴设备的最终形态,是具备‘窃取使用智能手机时间’能力的,”多普勒前音频工程主管 Gints Klimanis 表示。“智能手机可能不会完全消失,但语音命令和听觉的结合可能成为任何自发交互的主要接口。”

亚马逊,苹果,谷歌和微软的发言人均拒绝对本文发表评论。

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在五年的时间里,多普勒和其他创业公司一直在努力,希望结合良好的声音质量、电池寿命和酷炫因素制造出有可能流行的大众产品。事实上,为什么大家突然对语音交互可穿戴设备感兴趣?因为亚马逊的 Alexa,Apple 的 Siri,Google 智能助理和微软的 Cortana 等个人语音助手,逐渐引发 iPhone 推出触摸屏以来最大的交互革命。

Strategy Analytics 的分析师 Cliff Raskind 表示,我们希望在没有“触控”参与的情况下,让用户使用语音交互技术,这也使得智能扬声器成为近年来发展最快的新硬件市场之一。到 2023 年,63% 的美国家庭将拥有像 Amazon Echo 或 Google Home 这样的设备,高于 2014 年的 0.03% 和 2017 年的16%。

Comscore 预测,五年后,将有一半美国人在使用谷歌搜索时,使用语音输入搜索内容。根据Juniper Research的数据,配合语音查询而投放的广告市场将达到 120 亿美元,这些预测甚至都没有考虑到,因未来消费者将电脑放在耳边而带来的更长的设备唤醒时间。

“耳朵”能做什么

“科技公司可以用耳朵做更多的事情,不止是听音乐和打电话,”Satjiv Chahil 说道。Satjiv 是前苹果营销主管,近几年为助听器制造商 Starkey Hearing Technologies 提供咨询服务。“这是为了让你的虚拟助手全天在客户的耳边低语,同时也增强他们的健康和福祉。”

耳朵有一些有价值的特性:它们距离嘴只有几英寸,所以它们可以比整个房间的智能扬声器更好地理解人的话语。与眼睛不同,即使人睡着了,耳朵仍在工作,所以这是可同时实现“多任务处理”的器官。

移动社交发展至今,每年都有成千上万的人在开车时试图发短信,其中大多数人在谈话或口述信息时,都可同时保证安全驾驶——包括唱歌或与后排乘客的聊天聊天。此外,耳朵不在人脸正面,因此未来的 Jony Ive 可能更容易为耳朵设计出时尚产品,甚至接近隐形的产品。

这些只是表面优势。通过使用适合的传感器和算法,可穿戴设备能够判断人的头部是指向面前的商店货架还是路边的广告牌。同时,“添加一个心率监测器来测量压力、利用脑电图传感器来分析空间大脑活动,可以在某种程度上知道用户在想什么。”杜比实验室的首席科学家 Poppy Crum 说道。

未来人工智能算法的增强以及数据量的增加,将比现阶段更能理解人类话语究竟想表达什么。总部位于英国剑桥的一家名为 Audio Analytic 的初创公司,其设备已经能够识别窗户破碎或婴儿哭闹的声音。按照这个速度,亚马逊不久就可以在听到咳嗽时向用户发送 Robitussin(感冒咳嗽类药品品牌)广告。

多普勒倒下了后,更多玩家站起来了

多普勒虽然解散了,但可穿戴市场的“生命体征”却变得越来越强烈。

音频技术人员的薪水正在飙升,大型科技公司通常要支付 20 万美元的年薪,才能挖来创业公司或传统助听器公司的顶尖人才。高通在 3 月份推出了第一款专为可穿戴产品设计的芯片,并宣布了这个芯片系列部分发展计划,其他公司预计将在今年年底推出此类产品。

亚马逊,Google 和苹果公司也在抢占人才、加快发展速度。三位前多普勒员工表示,亚马逊已经为此建立了一支由 70 名员工组成的团队,虽然谷歌的硬件团队主要在 Pixel Buds 和其他产品上发力,但Google 的 X 部门正在努力开发完全独立的入耳式计算机。

而市值刚刚破万亿美元的苹果公司,也在摸索入耳式计算机的未来形式。据 Bloomberg 报道,该公司将在年底前面向音乐爱好者发布高端耳机(可能基于 Beats 品牌),并将推出防水版本的 AirPods 耳机。值得一提的是,其中可能包括通过对耳机说“嘿,Siri”来激活智能设备的能力。

可穿戴市场的“先驱者们”已经为科技巨头的到来做好了铺垫,例如不久前成立的德国公司 Bragi 最近决定停止销售其可穿戴设备,转而专攻软件算法的研发。

首席执行官 Nikolaj Hviid 说:“当有亚马逊、苹果等巨头直接跟随你时,你就需要改变一下发力点来避免正面竞争,当然,我也很高兴这些公司能够和我有相同的愿景。”

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